NFL:n kausiennakot 2018: NFC South divisioona

NFC South

NFC South oli viime kaudella raudan luja divisioona ja peräti kolme joukkuetta selvitti tiensä playoffeihin. Yksikään joukkueista ei kuitenkaan playoffeissa selvinnyt divisional roundia pidemmälle, mutta Southia voidaan silti huoletta pitää NFL:n kovimpana divisioonana. Toisin kuin NFC Eastissa, on Southin osalta hyvin vaikea laittaa joukkueita paremmuusjärjestykseen.

NFL:n kausiennakot 2018: NFC South divisioona

1. New Orleans Saints

Merkittävimmät menetykset: TE Coby Fleener, OG Senio Kelemete, OT Zach Strief

Merkittävimmät saapujat: WR Cameron Meredith, RB Terrance West, OT Jermon Bushrod, DE Marcus Davenport, LB Demario Davis, TE Benjamin Watson 

New Orleans Saints olisi voinut mennä viime kaudella vaikka kuinka pitkälle ja tulevalle kaudelle odotukset sen kuin nousevat. Joukkueella on edelleen kaikki mestarijoukkueen osaset kohdillaan ja offseason vain vahvisti tulevan olevan erittäin hyvä Saintsille. NFC South on kuitenkin todella vaikea voittaa, joten paljon pitää osua nappiin. Saintsilla on kuitenkin parhaat eväät tulevaan kauteen.

Offseasonilla joukkue signasi Cameron Meredithin, joka täydentää jo valmiiksi erinomaista hyökkyästä. Terrance West on sen aikaa kehissä, että Mark Ingram saadaan neljän ottelun pelikiellostaan jälleen pelikentille. Jermon Bushrod tuo syvyyttä hyökkäyksen linjaan. Puolustukseen tuotiin tärkeitä elementtejä draftaamalla Marcus Davenport pelaamaan puolustuksen ykköstähti Cameron Jordanin vastakkaiselle puolella ja Demario Davis tuo johtajuutta ja tehoa linjan taakse.

Saintsin puolustus on kokonaisuudessa todella vakuuttava. Pass rushiin saadaan nyt uutta tehoa Davenportin saapumisen myötä ja vastustajilla tulee olemaan hikiset paikat pitää Saintsien vahva linja kurissa. Takakentällä nähtiin viime kaudella erinomaista suorittamista ja täksi kaudeksi ei ole mitään syytä odottaa muuta kuin vastaavaa pelaamista. Hyvällä draftaamisella Saints on saanut ihmeitä aikaan, sillä vielä pari vuotta sitten joukkue oli nimenomaan huonon puolustuksen joukkue.

Hyökkäystä tahdittaa Drew Brees ja ykkösaseena on hieman pimentoon NFL:n top notch WR -keskusteluista jäänyt Michael ThomasTed Ginn Jr. kipittää menemään hurjalla vauhdilla tarjoten hyvän pelaajan kakkostargetiksi. Juoksuhyökkäys oli kuitenkin Saintsin uusi juttu ja jo toissa kaudella väläyteltiin Ingramin toimesta hyviä juttuja. Nyt toiseen kauteensa lähtevältä Alvin Kamaralta odotetaan jälleen suuria ja erityisesti alkukaudesta vastuu on hänellä. Kaiken muun hyvän lisäksi Saintsia auttaa hyvä hyökkäyksen linja, joka suojaa erityisen hyvin Breesia.

Kokonaisuutena Saintsilla on kaikki kohdillaan ja se lähtee yhtenä Super Bowl suosikeista tähän kauteen. NFC South divisioonan voittaminen voi olla hyvin vaikeaa, mutta tämä Saints pystyy siihen kyllä. Täten ykkösruutu on varattu Breesin porukalle.

Betting preview:  Saintsin kausi alkaa kahdella helpolla pelillä ja erityisesti kauden alkajaiset Tampaa vastaan tulevat olemaan törkyisät. Playoffien pääsemissä on vuoden ilmaisin kausiveto. Jos Saintsin hyökkäyksen linjalle kuitenkin tulee loukkaantumisia, ei sillä välttämättä ole kovinkaan kummoisia paikkaajia tarjolla. Tällöin ongelmia saattaa ilmetä.

2. Atlanta Falcons

Merkittävimmät menetykset: DT Dontari Poe, DE Adrian Clayborn

Merkittävimmät saapujat: WR Calvin Ridley, OG Brandon Fusco

Falcons teki viime kaudella oletetun heikentymisen edelliskauden sensaatiosta, mutta pärjäsi silti loistavasti ja tiputti myös Los Angeles Ramsin playoffeissa. Täksi kaudeksi joukkue on hakenut voimaa sekä draivien viimeistelyyn että hyökkäyksen linjaan. Puolustuksen puolella nuoremmilla kavereilla on nyt paikka astua esiin.

Falconsin puolustuksessa on monia vaihtoehtoja eri paikoille ja joukkueen puolustusta voisikin kuvata sanalla syvä. Mielenkiintoista seurata miten käy, kun Vic Beasley pääsee omalle paikalleen linjaan. Takakentän puolella Atlantalla on todella vakuuttava nippu pelaajia ja myös tänne on tarjolla lukuisia vaihtoehtoja. Falcons pystyy puolustumaan hyvin sekä juoksua että heittoa, mutta myös blitzaamaan vakuuttavasti. Vime kauden tilastoissa top 10:n tuntumassa heilunut Falcons löytää itsensä myös tällä kaudella parempien puolustuksien joukosta.

Hyökkäyksen puolella Falconsilla oli kaksi selkeää tarvetta. Guard-positioon piti hankki uusi mies ja red zonella pitäisi päästä paremmin päättämään draivit touchdowneiksi. Brandon Fusco täyttää tuon ensimmäisen tehtävän ja tekee samalla Falconsin hyökkäyksen linjasta yhden NFL:n parhaista. Calvin Ridleyn puolestaan uskotaan tuovan kohteen Matt Ryanille kun lähestytään vastustajan maaliviivaa. Uuden sopparinsa hankkinut Julio Jones on fyysisiltä ominaisuuksiltaan täydellinen WR1:n ja pääsee nyt koko preseasonin hiomaan yhteispeliään Ryanin kanssa. Juoksuhyökkäyksessä Falconsilla on tandemi, joka ottaa myös heittoja hyvin kiinni.

Kokonaisuutena Falconsilla on kaikki kohdillaan ja se teki tarvittavat liikkeet offseasonilla parantaakseen joukkuetta entisestään. Hyökkäys on raudan luja eikä puolustuksesta ole löydettävissä heikkoa kohtaa. Tasapainoinen Falcons jää kuitenkin hieman Saintsista ja päätyy täten NFC South divisioonan toiselle sijalle.

Betting preview: Jos vastapuolella on tekemistä puolutuksen linjansa kanssa, tulee Falcons rullaamaan voittoon. Kauden avausotteluun Philadelphiassa Falcons on asetettu melko isoksi altavastaajaksi, mikä kertoo markkinan hieman aliarvostavan Falconsia. Näitä paikkoja voi siis olla useampia ja Falcons onkin altavastaajana todella hyvä peli-idea pitkin kautta.

3. Carolina Panthers

Merkittävimmät menetykset: RB Jonathan Stewart, OG Andrew Norwell, DT Star Lotulelei

Merkittävimmät saapujat: WR Torrey Smith, WR D.J. Moore, RB C.J. Anderson, DT Dontari Poe

Carolina Panthers selviytyi viime kaudella playoffeihin, mutta jäi heti ensimmäiselle kierrokselle New Orleans Saintsin käsittelyssä. Tämän myötä kauden keskinäiset menivät Saintsille 3-0. Tähän kauteen Panthers lähtee uuden hyökkäyksen koordinaattorinsa kanssa ja odotukset ovat jälleen playoffeissa pelaaminen.

Panthersin puolustus on hyvin kaksijakoinen. Sen takakenttä on päivän selvä heikkous, mutta toisaalta taas linja sekä line backerit ovat valtavan hyviä. Luke Kuechly johtaa joukkojaan ja on ehkä NFL:n paras omalla pelipaikallaan. Ja vaikka joukkue menettikin Star Lotulelein, on häntä paikkaamaan hankittu Dontari Poe merkittävän hyvä pelaaja. Kysymysmerkit siis takakentälle ja vahva plussa linjaan ja linja taakse.

Hyökkäyksensä osalta Panthers koki kovan kolauksen, kun Andrew Norwell siirtyi Jacksonvilleen. Hyökkäyksen linja on siis varsinkin vasemmalta puolelta nyt heikompi. Tilannetta ei auta lainkaan se, että Daryl Williamsin kerrotaan loukkaantuneen ja olevan sivussa kauden ensimmäisen puoliskon.

Heittopelin puolella Cam Newtonille tuotiin kaksi uutta targettia Torrey Smithissa ja D.J. Mooressa, joista jälkimmäinen on loistava etenemään kiinnioton jälkeen. Chritian McCaffreyn odotetaan myös osallistuvan jälleen vahvasti heittopeliin, joten sen suhteen joukkueella on paljon vaihtoehtoja. Juoksupeliin Panthersilla on poikkeuksellinen tilanne, sillä Newton on tunnetusti myös hyvä juoksemaan itse. Näin ollen Panthers pystyy luomaan monipuolista hyökkäyspeliä.

Kokonaisuutena Panthers on hyvä joukkue, mutta ontuu liikaa takakentän osalta. Kysymysmerkki hyökkäyksen linja kohdalla asettaa Panthersit myös heikompaan asemaan. Newtonin kautta homma kuitenkin kulkee ja puolustuksessa on todella vankkaa osaamista. Panthers päätyy näillä papereilla NFC South divisioonan kolmanneksi, mutta haastaa hyvänä päivänä silti playoffpaikasta,

Betting preview: Carolina lukeutuu vaikeammin arvioitaviin joukkueisiin. Takakenttä huolettaa paljonkin, mutta Carolinaa vastaan on pakko olla hyvä hyökkäyksen linja tai muuten käy kalpaten. Ennen kuin opitaan kauden mittaan joukkueen otteista lisää, on fiksuinta välttää Carolinan pelejä vetoja tehtäessä.

4. Tampa Bay Buccaneers

Merkittävimmät menetykset: RB Doug Martin

Merkittävimmät saapujat: C Ryan Jensen, RB Ronald Jones II, DT Beau Allen, DE Vinny Curry, DE Jason Pierre-Paul, DT Vita Vea

Tampa Bay Buccaneers oli viime kauden isoimpia pettymyksiä ja sen kausi päättyi lopulta 5-11 recordiin. Yhden scoren otteluissa 3-7 tulokseen päätynyt joukkue päätti offseasonilla, että ratkaisuna on korjata puolustus ja erityisesti puolustuksen linja. Näillä liikkeillä joukkue uskoo jälleen parempaan huomiseen, mutta NFC South divisioonassa joukkue on silti heikoin lenkki.

Tampan puolustus eli siis paljon ja sisään tuotiin vaikka ketä, kun kerta palkkakatto antoi myöden. Yhdelläkään muulla joukkueella ei ole näin paljon uusiksi mennyt linja. Ainakin Tampassa uskotaan, että ns. starting up front -lähestyminen tuo tarvittavaa parannusta puolustukseen, joka oli viime kaudella NFL:n surkeimpia.

Paljolti on kuitenkin kiinni Jameis Winstonissa, sillä kaverilta on nyt nähty toissa kaudella huikeat numerot ja siihen perään viime kauden karmeus. Receiverit ja tight endit tarjoavat Winstonille mahdollisuuden onnistumiseen, mutta pallon pitää myös löytää vapaana viilettävät kaverit.

Hyökkäyksessä nähdään myös uudistumista, kun linjaan tuotiin Ryan Jensen. Hän antaa Bucseilla tärkeän startterin ja samalla myös Ali Malpertilla hänen oman pelipaikkansa linjan oikealla puolella takaisin. Myös draftissa joukkue onnistui tekemään tärkeän liikkeen tuomalla sisään uuden RB:n. Tulee olemaan mielenkiintoista seurata Ronald Jones II:n otteita RB:n paikalla. Hänellä oli nimittäin yliopistosarjassa lukuisia yli 40 jaardisia kiskaisuja.

Kokonaisuutena Buccaneersin sopii odottaa trendaavan ylöspäin. Uusittu puolustus omaa monia hyviä nimiä, mutta takakenttä on suuri kysymysmerkki. Tampa pystyy kuitenkin haastamaan parempiaan viikon 3 jälkeen, kun Winston palaa pelikiellostaan. Alkukaudesta tulee kuitenkin todella nihkeä ja se asettaa Bucsit reitille, joka päättyy NFC South divisiionan jumbopaikalle.

Betting preview: Tampa on joukkue, jota on helppo pitää huonona. Varsinkin alkukaudesta, kun Ryan Fitzpatrick tuuraa QB:n paikalla. Brutaalisti tässä jaksossa Tampa kohtaa Saintsin vieraissa ja sitten Eaglesin ja Steelersin kotona. Heikompia hyökkäyksen linjoja vastaan Tampalla on kuitenkin hyvät mahdollisuudet ja alkukauden surkeat otteet takaavat sille korkean valuen kertoimet tuleviin otteluihin.

Aiheeseen liittyvät uutiset